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Gilles Fortin

For those who asked, here's a copy of the eulogy I recently gave my father at his funeral (French version will follow at the end of this post for the francophones among my family and friends).

In Memory of Gilles Léo Fortin

It's no secret that my father and I had a complicated relationship. I have some good memories of Dad. Not many, but I do have a few. I think most of them involve music of some kind, where he recorded me playing the drums during my early years in high school. And then he would make multiple copies on cassette tapes that he'd proudly passed around, saying, “This is my son!”

(Sound familiar, Tyler?)

My dad loved music and being a disc jockey of sorts. He wasn't just recording “mixed tapes.” He was telling stories. To him, music was a method of communication. He would record tapes with songs that would express how he felt at the time, either about himself or about other people in his life.

As a kid, I remember his multiple turntables, tape decks, and libraries stuffed with records and cassettes — all perfectly labelled, numbered, and sorted — in a room my father converted into a mini-recording studio. He used to call it “MichGill Audio,” a combination of our names, as he had hoped that one day his son would take over his hobby. Unfortunately, while I will always have a fondness for music, writing is my first love.

(But writing eulogies? Not so much.)

Sadly, I also have a lot of bad memories of Dad. In fact, much of what would have been good memories — like vacations or family outings — were unfortunately tainted by many of my father's poor choices. For a long time, I've harbored a lot of resentment toward him for those choices. But I'm not angry anymore. I stopped being angry years ago. If anything, I'm angry at alcohol, because alcohol took my father away. Alcohol stole his family, his career, and his mind.

And now, it even stole his life.

You see, I don't believe my Dad was a bad person. A weak, misguided person — perhaps. And certainly a sick person. But not a bad person. Sure, he made a lot of mistakes. But I think he paid a high price for those mistakes. He missed out on my sister and me growing up and setting out into the world, as well as missing out on his grandchildren. He didn't have the chance to enjoy the people we've become, and haven't shared in our triumphs as well as our losses.

But long ago, as the serenity prayer says, which my father so fondly repeated throughout my childhood, I've accepted the things that I cannot change. So for a long time, I wanted us to be at peace with each other. I wanted him to know that I forgave him long ago. You see, after losing my mother just a few years ago, I knew I wanted to see my father. I knew it was probably going to be the last time I'd ever see him.

Luckily, I had that chance when I met him last year.

After having been estranged for over 20 years since he has been institutionalized, my aunt Estelle, whom I deeply admire and love, and for whom I'm so thankful for all she has done for him and my family, arranged a meeting for me to meet with my father. At first, he didn't even recognize me. But once Estelle made him realize who I was, we hugged and cried. It was a chance for me to say “I love you,” “I miss you,” and “I forgive you.” Now, looking back, I guess it was also a way for me to say “goodbye.”

But what I didn't say and could have said was: “thank you.” Why? Because whether he knew it or not, indirectly, my Dad taught me what it is to be a father. He was a role model on what not to do as a father. Today, when I look at all my stepchildren, like Megan who has stayed with me for close to 30 years, and now Tyler, Paige, and Celeste, who were all so willing to accept me and call me Dad for almost 10 years now, and even Tyler who recently changed his legal name so that my new grandson, Parker, can be also called “Fortin,” I guess you can say that I have my father to thank.

So, thanks, Dad.

Nevertheless, I'd like to finish with something that would be right up my father's alley. Just as my Dad chose songs to say what he felt, I want to finish by reading the lyrics to a song that says how I feel so perfectly. It's from “Mike and The Mechanics,” and it's called “In The Living Years.” It goes…

Every generation blames the one before
And all of their frustrations come beating on your door

I know that I'm a prisoner to all my Father held so dear
I know that I'm a hostage to all his hopes and fears
I just wish I could have told him in the living years

Crumpled bits of paper filled with imperfect thought
Stilted conversations I'm afraid that's all we've got

You say you just don't see it, he says it's perfect sense
You just can't get agreement in this present tense
We all talk a different language, talking in defense

Say it loud, say it clear, you can listen as well as you hear
It's too late when we die to admit we don't see eye to eye

So we open up a quarrel between the present and the past
We only sacrifice the future, it's the bitterness that lasts

So Don't yield to the fortunes you sometimes see as fate
It may have a new perspective on a different day
And if you don't give up, and don't give in, you may just be O.K.

Say it loud, say it clear, you can listen as well as you hear
It's too late when we die to admit we don't see eye to eye

I wasn't there that morning when my Father passed away
I didn't get to tell him all the things I had to say

I think I caught his spirit later that same year
I'm sure I heard his echo in my baby's new born tears
I just wish I could have told him in the living years

Dad, may you finally rest in peace.

Ce n'est pas un secret que mon père et moi avons eu une relation compliquée. J'ai quelques bons souvenirs de papa. Pas beaucoup, mais j'en ai quelques-uns. Je pense que la plupart d'entre eux impliquent la musique de quelque façon, où il m'a enregistré jouer de la batterie lors de mes premières années à l'école secondaire. Et puis il faisait plusieurs copies sur des cassettes qu'il passait fièrement à tout le monde, disant: «Ça, c'est mon fils!»

(Je suis sûr que Tyler sais de quoi je parle.)

Mon père aimait la musique et d'être un amateur de disc-jockey. Il ne produisait pas des «cassettes mixtes». Plutôt, il racontait des histoires. Pour lui, la musique était une méthode de communication. Il choisissait des chansons qu'il enregistrait sur cassette qui exprimaient comment il se sentait à l'époque, soit de lui-même ou d'autres personnes dans sa vie.

Quand j'étais enfant, je me souviens de ses multiples tables tournantes, ses magnétophones et ses étagères bourrés de disques et de cassettes — tous parfaitement étiquetés, numérotés et classés — dans une pièce dans la maison que mon père a converti en un mini-studio d'enregistrement. Il l'appelait «MichGill Audio», une combinaison de nos noms, avec l'espérance qu'un jour son fils continuerait son hobby. Regrettablement, autant que j'ai toujours eu un penchant pour la musique, l'écriture est mon premier amour.

(Mais écrire des éloges? Pas tellement.)

Malheureusement, j'ai aussi beaucoup de mauvais souvenirs de papa. En fait, une grande partie de ce qui aurait été de bons souvenirs — comme des vacances ou des sorties familiales — ont été tristement tachés par les nombreux mauvais choix que mon père a fait. Pendant longtemps, je ressentait beaucoup d'amertume envers lui. Mais pas maintenant. Ça fait plusieurs années que je ne suis plus en colère. En fait, je suis plus fâché envers l'alcool, car l'alcool a volé mon père. L'alcool a volé sa famille, sa carrière et son esprit.

Et maintenant, l'alcool a même volé sa vie.

Vous voyez, je ne crois pas que mon papa était une mauvaise personne. Une personne faible et égarée — peut-être. Et certainement une personne malade. Mais pas une mauvaise personne. Bien sûr, il a fait beaucoup d'erreurs. Mais je pense qu'il a payé un prix élevé pour ses erreurs. Il a manqué la chance de voir ma sœur et moi grandir et devenir des parents nous-mêmes, ainsi que de connaître ses petits-enfants. Il n'a pas eu la chance de profiter des gens que nous sommes devenus, et n'a pas pu partagé dans nos triomphes ainsi que nos pertes.

Mais il y a longtemps, comme le dit la prière de sérénité, que mon père répétait tellement souvent lors de mon enfance, j'ai accepté les choses que je ne peux pas changer. Donc, pour un bout de temps, je voulais que nous soyons en paix l'un et l'autre. Je voulais qu'il sache que je lui ai pardonné ça fait longtemps. Parce que, après avoir perdu ma mère il y a quelques années, je savais que je voulais voir mon père. Je savais que ça va probablement être la dernière fois que je le vois.

Heureusement, j'ai eu cette chance quand je l'ai rencontré l'an dernier.

Après avoir été aliéné pour plus de 20 ans depuis qu'il a été institutionnalisé, ma tante Estelle, une personne que j'admire et j'aime profondément, et pour qui je suis tellement reconnaissant pour tout ce qu'elle a fait pour lui et ma famille, a organisé une réunion avec mon père. Au début, il ne m'a même pas reconnu. Mais une fois qu'Estelle lui a fait réalisé qui j'étais, nous nous sommes embrassés et nous avons pleuré. C'était une chance pour moi de dire «Je t'aime», «je te manques» et «je te pardonne». Maintenant, je pense que c'était aussi une façon pour moi de dire «au revoir».

Mais ce que je n'a pas dit et j'aurait pu dire était: «Je te remercie». Pourquoi? Parce que, qu'il le savait ou non, mon père m'a appris d'une façon indirecte ce que c'est d'être un père. Il était un modèle de ce que ne pas faire comme père. Aujourd'hui, quand je regarde tous mes beaux-enfants, comme Megan qui a demeuré avec moi pendant près de 30 ans, et maintenant Tyler, Paige, et Céleste, qui étaient tous tellement prêts à m'accepter et de m'appeler «Papa» depuis presque 10 ans maintenant, et même Tyler qui a récemment changé son surnom légal de sorte que mon nouveau petit-fils, Parker, peut être aussi appelé «Fortin», je suppose que vous pouvez dire que j'ai mon père à remercier.

Donc, merci, papa.

(Lecture de la chanson «In The Living Years».)

Enfin, papa, tu peux maintenant te reposer en paix.

Michel Fortin

Chief Experience Officer at Supportibles, Inc.
A copywriter and consultant for close to 30 years, Michel was instrumental in selling millions worth of products and services. His most notable success is a salesletter that sold over a million dollars online on launch day. Today, Michel is a best-selling author, in-demand public speaker, and highly sought-after marketing consultant. Get his free report, "The 10 Commandments of Power Positioning," at Supportibles.com.

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